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Muere Herb Reed, el último superviviente de The Platters

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Con Herb Reed desapareció el lunes el último miembro del grupo musical The Platters, una presencia constante en las más de 100 grabaciones del grupo, que ayudó a aupar a lo más alto de las listas de éxitos norteamericanas melodías como Only youThe great pretender o Smoke gets in your eyes. Falleció en Boston, donde residía, a causa de una enfermedad pulmonar, según anunció su representante, Fred Balboni.

El éxito y la ubicuidad de una melodía como Only you, perfectamente reconocible 57 años después de que la grabaran los Platters, da fe de las muchas barreras que rompió el grupo en sus primeros años de andadura. Junto a Reed, fundaron la banda David Lynch, Tony Williams, Paul Robi y la joven Zola Taylor. Todos eran afroamericanos, y colocaron varios sencillos en las listas de superventas en una época en la que la segregación aun era una práctica común en partes de Norteamérica.

Cuando comenzaron a venderse los discos de los Platters, éstos llevaban etiquetas de color naranja. Era un código que le daba a entender a los pinchadiscos de las radios que eran grabaciones raciales, un eufemismo de la época que se refería a canciones que estaban vetadas en partes del sur de EE UU. La propia revista Billboard publicó listas de discos raciales en los años 40, que en 1949 pasó a denominar como rythm and blues.

En los primeros años del grupo, la discográfica Mercury Records decidió publicitar sus discos y sencillos sin atender a su identidad racial. Se los escuchó en emisoras negras y blancas por igual, lo que condujo al gran éxito de mediados de los años 50. Eso no impidió que hasta mediados de los 60 los Platters tuvieran que actuar ante audiencias segregadas en Estados del Sur del país, como mandaban algunas de las leyes locales.

Como muchos artistas de su época, Reed comenzó a cantar en iglesias, descubriendo su talento a través de melodías gospel. Había nacido en una familia de muy modestos recursos de Kansas City en 1928. Con sólo 15 años se mudó a Los Ángeles, donde trabajó lavando coches y descubrió que podía vivir de su voz. Cuando unió a otros cuatro cantantes para que le acompañaran, optó por el nombre platters porque era como algunos pinchadiscos se referían a los discos de vinilo de la época.

A lo largo de los años, los integrantes originales de la banda se fueron marchando y creando sus propios grupos, y les reemplazaron otros cantantes, que también se fueron marchando y creando sus propios grupos, a los que llamaban, con algún ardid, también los Platters. Aparecieron los Sonny Turner’s Platters, los Platters con el legendario Monroe Powell, los Buck Ram Platters, y así hasta 80 grupos, muchos de los cuales acabaron enzarzados en una monumental batalla legal que sólo se pudo resolver el año pasado.

Reed cantó con su grupo hasta 2010, año en que se retiró. En 1998 apoyó una iniciativa en el Capitolio para que se enmendara una ley de patentes para que cubriera de algún modo a los grupos originales de lo que se conoce como oldies. Finalmente, el año pasado logró que un juez de Nevada le entregara a él y sólo a él, entonces el último superviviente de los Platters originales, el derecho a emplear el nombre de los Platters como tal. Fue toda una reivindicación, a sólo un año de su muerte.

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